Обществени колежи на кръстопът: Записването намалява, но политическото влияние расте

Обществени колежи на кръстопът: Записването намалява, но политическото влияние расте

КРАНФОРД, Н. Дж. -Докато нейната лаборатория по химия се движеше тук една зимна сутрин, с маскирани студенти, заемащи станциите си на безопасно за пандемия разстояние, професорът от общинския колеж Шери Хейдъри имаше за цел да научи повече от това как да разделя смеси чрез хроматография.

Тя увещава един ученик да вярва в себе си. — Получаваш А, нали? — каза тя, по-скоро искане, отколкото въпрос. Тогава професорът нежно се укори на закъснял, който не е подал задача. „Няма да се случи отново, нали? Добре.'

Урокът зад урока: Всички те принадлежат. Там в лабораторията, там в Union County College, там по пътя към степен.

Това е спешно послание за общинските колежи навсякъде, тъй като те се борят да запълнят класовете след шокиращия спад на записаните в цялата страна през есента, за който преподавателите обвиняват кризата с коронавируса и икономическите и социални катаклизми.

Рекламната история продължава под рекламата

„Ако не мога да ги задържа в класа, не мога да ги уча“, каза Хайдари. „Първата работа е да ги доведеш тук. И ги накарайте да искат да дойдат.'

Обществените колежи, дълго време неопетната основа на висшето образование в Америка, достигнаха опасна повратна точка. Тези двегодишни държавни колежи, предлагащи дипломи за сътрудници, обучение на работната сила и възможност на ниска цена за започване на бакалавърска степен, имаха приблизително 10 % по-малко студенти в началото на учебната година в сравнение с 2019 г.

Искаме да чуем от вас: Ходите ли в обществен колеж? Или го обмисляш? Разкажете на The Post за предизвикателствата, пред които сте изправени.

Никой друг сектор на висшето образование не е загубил толкова много записани – опустошително развитие за тези училища, които обслужват голям брой ученици в неравностойно положение и са отворени за всички, които кандидатстват. Историята предполага, че когато икономиката потъва, хората се стичат в обществени колежи, за да подобрят уменията и автобиографиите. Това не се случи миналата година.

Рекламната история продължава под рекламата

Но обществените колежи вече имат мощен съюзник на Белия дом в първата дама Джил Байдън, която е професор по английски в главен университет в Северна Вирджиния. Администрацията на Байдън вероятно ще настоява за прекъсвания на обучението и други мерки, които са от полза за студентите в общността. Това е най-широкото политическо отваряне за тези колежи през последното десетилетие.

По време на миналогодишната кампания президентът Байдън предложи обучението да се направи безплатно за студенти от държавни колежа с годишен семеен доход под 125 000 долара. Федералното правителство ще плати 75 % от разходите и ще посочва останалото. Такива идеи биха могли да получат значителна подкрепа от контролирания от демократите Конгрес.

„Трябва да свършим това. И ние трябва да го направим сега. Ето защо ще се уверим, че всеки има достъп до безплатни обществени колежи и програми за обучение“, каза Джил Байдън миналия месец в забележки, записани за виртуална конференция на Асоциацията на попечителите на общностните колежи и Американската асоциация на обществените колежи.

Рекламната история продължава под рекламата

Първата дама разкри и планове за среща на върха в Белия дом относно обществените колежи. „Те са най-мощният ни двигател на просперитет“, каза тя.

Повечето хора я познават като Джил Байдън. В кампуса тя е д-р Б.

Лидерите на сектора усещат уникален шанс да популяризират своите училища. „Това е доста момент“, каза Уолтър Г. Бъмфъс, президент и главен изпълнителен директор на Американската асоциация на обществените колежи. „Познавам д-р Байдън и познавам президента. Работихме в тясно сътрудничество с тях.'

Обществените колежи по същество са американско изобретение, датиращо от началото на 20-ти век. Те се разширяват значително след Втората световна война. Има повече от 950 в цялата страна, като се броят държавните колежи, които предлагат предимно асоциирани степени. Понякога се наричат ​​технически или младши колежи, а някои предлагат и бакалавърски степени. Като цяло тези училища записаха близо 6,7  милиона студенти през есента на 2018 г., приблизително 40 % от всички студенти. Студентите са привлечени от ниското обучение и обикновено живеят у дома и пътуват до училище.

Рекламната история продължава под рекламата

Елой Ортис Оукли, канцлер на Калифорнийските общностни колежи, каза, че училищата имат силна подкрепа на Капитолийския хълм. Въпросът, каза той, е какви стъпки трябва да предприеме правителството. Повишаване на безвъзмездните средства на Pell за студенти в нужда? Приемане на облекчаване на дълга за тези със студентски заеми? Разширете субсидиите за обучение за „безплатен колеж?“

„Има аргументи за всички тях“, каза Ортис Оукли.

Есенното записване е спаднало с 8 % сред неговите колежи, изчисли Ортис Оукли. Студентите бяха принудени да направят „труден избор относно плащането на наем или закупуването на книги“, каза той. „Това не означава, че сме ги загубили. Трябваше да натиснат бутона за пауза.'

Разрастващите се обществени колежи имат значение не само за икономиката, казват експертите, но и за причините за расовата и социална справедливост. Огромен брой цветни студенти разчитат на тях, за да се изкачат по социалната стълбица: около 13 % от студентите в държавните двугодишни колежи през 2019 г. са чернокожи, а 26 % са испанци. Обществените колежи въплъщават много американски идеали.

Рекламната история продължава под рекламата

„Както вървят, така върви и страната“, казва Джош Уайнер, изпълнителен директор на програмата за високи постижения на колежа в Института Аспен и автор на книга за качествени обществени колежи. „И така, общностите. . . . Без тях наистина ще бъдем притиснати да изпълним обещанието за равни възможности за добър живот и добра кариера.'

Пандемията се оказа голяма пречка за тези цели.

Националният изследователски център за студенти съобщено през декември че записването в държавните двугодишни колежи е намаляло с 10 %, докато публичните и частните четиригодишни колежи с нестопанска цел са почти непроменени. Колежите с печалба са нараснали с 5 %. Може би по-тревожното е, че записването на първокурсници в държавните двугодишни училища е спаднало с 21 процента.

„Ужасяващ хит“, каза Дейвис Дженкинс, старши изследовател в Изследователския център на Community College в Учителския колеж на Колумбийския университет. Той каза, че е много притеснен за колежите. „Те са критична институция за нашата демокрация. Те обслужват студенти, което никоя друга институция не прави.'

Студенти като Хосе Алварес, 21, от Union, N.J.

Рекламната история продължава под рекламата

Баща му е производител на матрици и заварчик, а майка му работи за FedEx. Нито един от двамата не е ходил в колеж. Алварес се присъедини към морската пехота след гимназията с надеждата някой ден да стане офицер и пилот. Но той откри, че ще има нужда от бакалавърска степен. Това го доведе до Юниън Каунти Колидж.

„По принцип го приех като втори шанс“, каза той.

Резервистът от морски пехотинец, Алварес учи на пълен работен ден, работи от 20 до 25 часа седмично в ресторант Panera Bread, обучава студенти по математика и физика и е президент на студентското правителство. Той получава финансова помощ и плаща около $120 от джоба си този семестър за сметки в колежа.

Алварес каза, че наскоро е бил приет в Технологичния институт в Ню Джърси, в близкия Нюарк, като студент по машинно инженерство. Той помага да се организират събития, като виртуална караоке вечер, които имат за цел да дадат на съучениците от окръг Юниън подобие на „изживяването в колежа“ въпреки пандемията. „Забавлявайте се, отпуснете се“, каза той. 'Нека усетят, че не са сами.'

Рекламната история продължава под рекламата

20-годишната Изабел Медина от Спрингфийлд, Ню Джърси, учи практически медицински сестри. Майка й е била медицинска сестра, баба й е гледачка. Медина пое работа след гимназията като секретарка, но това не беше за нея. Тя се регистрира в Union County и получава известна финансова помощ. Самата тя похарчи 800 долара този семестър за обучение, униформа за медицински сестри и книги.

Дистанционният колеж през есента беше труден. „Чувствах се така, сякаш основно се обучавам сама“, каза тя. Сега тя има комбинация от присъствени и онлайн курсове, докато работи четири дни в седмицата, продавайки очила в магазин за оптика. Оценките й в гимназията са били разочароващи, каза тя, но сега са силни. Тя се надява да се прехвърли в университета Rutgers.

„Искам да бъда страхотна медицинска сестра“, каза Медина. „В главата си казах:„ Направете го стъпка по стъпка. Намокрете краката си. Ако опитате различни пътища, ще се отвори врата.“

Колежът тук, в гъсто населен окръг на запад от Стейтън Айлънд, преброи 8298 студенти през есента. Това беше спад от близо 10 процента, отразявайки националния модел. Това беше най-стръмният годишен спад в продължение на десетилетие, което също се проследява с по-широки тенденции в образованието. През 2010 г., след скока, предизвикан от Голямата рецесия, записаните в окръг Юниън достигнаха връх над 12 800.

Маргарет М. Макменамин, президент на колежа от 2010 г., каза, че част от свиването е положително. Много повече студенти в наши дни завършват, каза тя, и много по-малко посещават уроци, от които не се нуждаят. Колежът издава около 1700 сертификата и степени годишно, спрямо около 900 през 2010 г. Две трети от студентите му са чернокожи или латиноамериканци. Обучението и таксите за редовни студенти, които живеят в окръга, са общо $2,640,50 на семестър. Това е много по-малко от цената в близките държавни университети.

Рекламната история продължава под рекламата

Институтът Аспен го признава за един от 150-те най-добри обществени колежи в страната. Миналата година окръг Юниън дори изпрати преместен студент в ултраексклузивния университет в Принстън.

В идеалния случай, каза Макменамин, записването ще бъде около 10 000.

Но кризата избухна, след като училища и колежи в цялата страна преминаха към дистанционно обучение през март 2020 г. поради пандемията.

Изведнъж потокът от завършващи гимназии беше застрашен и учениците, които вече бяха записани в окръг Юниън, бяха изправени пред въпроси дали да останат. Посещенията за набиране на служители бяха прекъснати. Семействата бяха в смут, родителите бяха изхвърлени от работа, компютрите и достъпът до интернет неравномерен.

„Добра част от нашите студенти бяха толкова компрометирани, че просто не можеха да си представят да отидат в колеж“, каза Макменамин. „Нашето предизвикателство е да разберем: как да достигнем до тях? Как да влезем в техните общности, в техните глави, в техните църкви, за да се опитаме да ги привлечем обратно?”

Това е всеобхватна кампания. Макменамин каза, че колежът стартира инициатива за набиране и задържане, за да убеди студентите, че идването в колежа и оставането там трябва да бъде „част от плана за оцеляване на семейството им“. Отдаването на заем на лаптопи помогна, както и федералните и държавните фондове и частните дарения за спешна студентска помощ, както и постепенното отваряне на класните стаи, въпреки че някои преподаватели се притесняват от рискове за здравето. Около 22 % от курсовете вече се преподават лично, спрямо 14 % през есента.

Миналата година в Тексас колеж Сан Хасинто започна да се обажда на хиляди студенти, за да преценят притесненията си. Нейният канцлер Бренда Хелиър се присъедини. Нейният сценарий: „Аз съм Бренда от SanJac. Просто исках да те проверя. Как си? Какво ви трябва от нас?' Хелиър каза, че много хора са търсили храна, академични съвети или подкрепа за психично здраве. Сан Хасинто, в района на Хюстън, е един от най-големите обществени колежи в щата. През есента имаше около 31 000 студенти, което намалява с 4 %.

Записването на първокурсници намаля още повече, каза Хелиър. — Как да ги върнем? тя попита. — Къде отидоха?

В Тенеси записването в общински колеж спадна с 11 % през есента. Това е особено важно, защото държавата е лидер в движението за безплатно обучение. През 2015 г. той започна да предлага безвъзмездни средства за „последен долар“ на квалифицирани завършили гимназия в щата, които ще покрият сметките за обучение за двугодишна програма в колежа след отчитане на друга помощ за студенти.

През тази година първокурсникът набъбна значително. Програмата Tennessee Promise, финансирана чрез приходи от държавна лотария, оттогава се разшири до определени групи по-възрастни ученици.

Сега голяма част от постигнатия напредък е отменен. „Пандемията, разбира се, осигури доста значителен попътен вятър“, каза Ръс Дийтън, изпълнителен заместник-канцлер по политика и стратегия в College System of Tennessee. „В много отношения именно тези студенти, които така или иначе бяха слабо привързани към висшето образование, бяха по-склонни да кажат: „Не мога да го направя тази есен.“

Ситуацията в Тенеси показва, че обучението, макар и значително, е само една от многото пречки за получаване на акредитация. Студентите в общински колеж често имат деца и работят на непълен или пълен работен ден. Хранителната и жилищната несигурност рутинно ги дерайлира. И тези предизвикателства са изострени от общественото здравеопазване и икономическата криза.

Тревожната тенденция на бездомните студенти

„За много студенти ходенето в колеж не е възможно, ако нямат достъп до грижи за деца, транспорт“, каза в интервю Кармел Мартин, заместник-директор по икономическа мобилност в Съвета за вътрешна политика на Белия дом. „Трябва да гарантираме, че те могат да си позволят обучението, но също и че имат подкрепата, за да бъдат успешни и да завършат своята програма.

Обществените колежи често получават по-малко публично финансиране от четиригодишните колежи и университети. По време на кампанията си Байдън предложи стипендии за колежи, които записват висок процент студенти от семейства с ниски доходи - инициатива, подобна на програмата за борба с бедността Дял I за държавни училища. Байдън също призова за повече федерални разходи за обучение на работната сила, друга идея, която може да насърчи обществените колежи.

Длъжностните лица на всички нива на управление оценяват ролята на тези училища в икономиката. „Виждате, че управители в цялата страна и от двете страни наистина виждат обществените колежи като част от отговора за изграждането на ефективна система за развитие на работната сила“, каза Мартин.

Не всеки обществен колеж се свива. Обществен колеж в Северна Вирджиния, където преподава Джил Байдън, отчете рекорден спад от 52 869 студенти. Това е с 2 % повече от 2019 г. и с 8 % от 2010 г. Повечето други обществени колежи във Вирджиния и Мериленд съобщават за годишен спад на записаните. Броят на служителите намаля с 15 % в общинския колеж в Балтимор Сити.

Защо 3000 души все още чакат стипендия за обществен колеж в Мериленд

Северна Вирджиния е известна с тесните си връзки за двойно записване с местните гимназии, както и с програма за трансфер, която изпраща хиляди студенти в университета Джордж Мейсън и други държавни университети за бакалавърска степен.

„Нашите съществуващи студенти се придържат към нас“, каза Ан М. Крес, президент на Северна Вирджиния. Тя приписва експертния опит на факултета в онлайн образованието, както и интензивния контакт със семейства с ниски доходи, за да се избегне феноменът на изчезващи студенти, известен като „лятно топене“. Това, от което се нуждаят обществените колежи, каза Крес, е финансиране, сравнимо с останалото държавно висше образование.

Тук, в Ню Джърси, много студенти от окръг Юниън хвалят държавна програма, която помага за покриване на обучението в общностен колеж за тези с ниски до умерени семейни доходи.

„Когато се записах тук, мислех, че няма да получа нищо“, каза Винсент Ейнън, 19, от Спрингфийлд. Той е ученик в първо поколение. Тогава чу, че е получил държавната помощ. „Това вероятно беше един от най-добрите дни за 2020 г. за мен“, каза той.

Ейнън каза, че колежът на Union County заслужава уважение. Когато беше в гимназията, Ейнън усети, че общественият колеж не е много ценен. „Това наистина засади грозно семе в ума ми“, каза той. „Но малко след като пристигнах тук, разбрах, че цялата тази стигма е фалшива. Тук основният фокус е върху нас. Всички сме много добре обгрижени.' Той планира скоро да се прехвърли. 'Целим се възможно най-високо.'