Как един селски град във Вирджиния се събра за един незабравим абитуриентски бал от пандемия

Как един селски град във Вирджиния се събра за един незабравим абитуриентски бал от пандемия

EDEN, Северна Каролина - Абитуриентският бал започна както всички абитуриентски балове - малко неудобно.

Тийнейджър с пурпурна коса се отпусна на масата в ъгъла и затвори очи с екран на iPhone. Четири момичета се изкикотиха, докато се втурваха към празния дансинг, докато две момчета ги гледаха нервно от ръба на стаята, с ръце, пъхани в джобовете на смокингите под наем.

И никой не знаеше какво да прави с ръцете си, когато позираха за снимки между купчета жълти и златни балони. — Защо не я прегърнеш с ръка? — предложи фотографът, като избърса челото си в отблясъците на стояща лампа.

Зад масата за регистрация, родителката Шери Фланаган седеше, измервайки температурите и раздавайки сини хирургически маски, комплименти и съвети. — Изглеждаш толкова красива, момиче! каза тя на тийнейджър в черни пайети. „Когато се разхождате, трябва да носите маска. Донесохте ли един?' Шери, както всички придружители на бала, носеше маска и черна тениска, предназначена за събитието. „2021“, пишеше, „Нощ за запомняне“.

След година, когато нищо не е вървело както трябва, когато ученето е било предимно онлайн в техния селски град Басет в Южна Вирджиния, Фланаган и малка армия от родители доброволци се надяваха да сбъднат пророчеството на тениската. За абитуриентите от гимназията Басет – които бяха гледали как всеки друг важен етап в американската гимназия се изплъзва – това беше първият и последен абитуриентски бал, шанс да се хванат за поне една тийнейджърска традиция, преди и тя да се изплъзне.

Някои студенти изобщо не биха били там. Градът е видял две деца, умиращи от самоубийство по време на пандемията. Подобно на милиони гимназисти в цялата страна, тийнейджърите от Басет - от студенти с права A, чиито оценки паднаха, до някои, които напълно напуснаха училище, до момче, което беше изправено пред неотдавнашна диагноза рак - бяха принудени да се движат в свят, лишен от сигурност и вместо това изпълнен с разочарования и загуби, големи и малки, срещани почти всеки ден.

Но не на бала. Не и ако Шери - и мрежа от родители, учители и собственици на малък бизнес, обхващаща малкия град - може да го предотврати.

Абитуриентските балове бяха организирани от родителите и то в друг щат: в голямо, подобно на хамбара място тук, в Идън, Северна Каролина, на 45 минути път с кола от Басет. Държавните здравни ограничения бяха твърде строги, за да позволят абитуриентски бал във Вирджиния, но достатъчно облекчени точно над границата. Самата гимназия не беше домакин, нито помагаше, но отделни учители бяха доброволци като придружители.

Футболният треньор на Bassett High Брандън Джонсън стоеше отвън със синя гета и риза с копчета, поздравявайки учениците, много от които беше виждал за последен път преди повече от година. Той имаше дума за всички. Но той светна за своите играчи, дразнейки ги за официалното им облекло, зализаните и сплетени коси, срещите им.

„Тай“, каза той на 16-годишен полузащитник, излизащ от бял кабриолет, „по-добре обиколи и й отвори тази врата“.

Рекламната история продължава под рекламата

В затишие на пристиганията Джонсън надникна през плъзгаща се врата на дансинга. По-рано той се тревожеше, че никой не танцува; той обиколи масите за хранене, шепнейки предизвикателство в ушите на играчите си: „Искам да видя дали всички можете да изведете децата там. Покажи ми колко си популярен наистина!” Но сега - около 20 ч. — нещо се беше променило.

Малко море от тийнейджъри скачаха и се гърчеха към „Wobble“ на V.I.C. Маските се смъкнаха, роклите се спуснаха и момчетата и момичетата ги издърпаха, смеейки се. Те ахнаха припева: „Лукайте се бебе, клатете се бебе, клатете се бебе, клатете се, да!“

Гледайки, Джонсън поби тръпки. Отне му няколко секунди, за да разбере защо: защото виждаше нещо, което не беше виждал повече от година.

Децата, помисли си Джонсън, изглеждаха така, сякаш се забавляват.

ДВЕ НОЩИ ПРЕДИ,половин дузина жени в празно танцово студио седяха притиснати между редовете висящи абитуриентски рокли: черни рокли, ярки тюркоазени рокли, дръзка рокля със средно разкроено и една рокля с бюст, избухващ във вълни от яркорозово и леопардово - плат с принт.

Санди Гари и Лейси Фланаган се наведоха над голяма бяла папка. Сред жените тази папка беше известна като „Семейната Библия“. Той съдържаше 238 регистрационни формуляра с имената, имейлите, телефонните номера и предпочитаните размери на тениските на всички 238 студенти и техните гости, които са се записали за бала.

Поне Лейси Фланаган се надяваше да стане. Тя прелистваше страница след страница, но не можа да намери документите за регистрация на момче на име Дейв.

„Хей, всички“, извика тя към стаята през синята си хирургическа маска. „Спомняте ли си какъв размер тениска искаше Дейв?“

Жените, заети да пълнят 238 подаръчни торбички с тениски „Нощ за запомняне“, спряха. Това беше основната група от родители, които бяха започнали да планират абитуриентския бал преди месец и половина - водени от майката на Лейси, Шери, която за първи път получи идеята, докато разговаряше с жени от нейната църква.

Шери знаеше, че училището не планира абитуриентски бал тази година, втори пореден пропуск. Миналогодишният абитуриентски бал беше отменен, когато пандемията удари, и оттогава това беше дълъг и самотен труд: часовете останаха виртуални до октомври, когато някои деца започнаха да се връщат за два дни в седмицата в лично училище. През пролетта училищата в окръг Хенри увеличиха това до четири дни в седмицата - но много възрастни хора решиха да не се връщат. Просто не ми се струваше.

Първоначално Шери търсеше места във Вирджиния. Но според правилата, определени от губернатора Ралф Нортам (D) по това време - средата на март - социалните събирания бяха ограничени до 25 души на открито, 10 души на закрито. Затова тя се обади в здравния отдел за Идън, най-близкия град отвъд границата. След това тя търси в Google „центрове за събития в Eden, Северна Каролина“.

За кратко тя намери Джеф Райт от Мемориален център за събития на Райт в Eden, който даде на Шери 35 процента отстъпка, когато научи защо тя иска да наеме помещението. Той също така обясни правилата: Той може да приеме до 50 процента капацитет. Децата трябва да носят маски, когато не ядат.

Рекламната история продължава под рекламата

Шери резервира едно от двете отваряния през уикенда, които Райт остави, след шест седмици в неделя. След това тя се залови за работа, набирайки дарения и абитуриентски рокли. Родители и деца публикуваха за бала във Facebook, Instagram, TikTok. Шери зае място в училищните бюлетини, доставяни на английски и испански.

Парите потекоха от домакинства, които всъщност не можеха да си го позволят: повече от 10 000 долара, достатъчно, за да покрият наема на залата, подаръци за промоутерите и художник на карикатура. Един анонимен дари 2000 долара.

Местният бизнес също се засили: Собствениците на Имам покритие , услуга за наем на спално бельо и парти, даде на Шери 50 процента отстъпка, плюс 10 долара отстъпка за всеки смокинг, нает от дете на Басет. А DJ известен като 'Smiley' предлагал услугите си безплатно; доведеният му син е старши Басет.

И роклите дойдоха — повече от 300 от тях, извадени от прашните рафтове и далечния гръб на гардеробите. Шери очакваше момичетата да търсят рокли.

Тийнейджърите идваха няколко дни в танцовото студио, собственост на един от църковните приятели на Шери, за да пробват роклите и да изберат една. Сега бяха останали само около 100 рокли.

Санди Гари, чиято дъщеря Тейлър Джо е старша, погледна тъжно изглеждаща жълта рокля, без наистина да я види. Тя се мъчеше да си спомни всичко, което знаеше за момчето на име Дейв.

'Аха!' тя удари с длан по масата. Санди си спомни името на приятелката на Дейв — Басет е градът, в който срещите никога не остават частни за дълго — и каза на Лейси да погледне в папката близо до документите, принадлежащи на някой на име Фейт. Лейси погледна и намери чаршафа на Дейв.

— Знаех, че е там — извика Шери. 'Знаех, че не съм луд.'

— Най-важното — каза Санди, надничайки страницата си, — момчето се нуждае от голям.

Тейлър Джо Гари,18, трепна леко, когато чу името на момчето - след което погледна извинително жената, наведена над нея с гъба.

Беше следобедът на бала и Тейлър Джо беше по средата на първата си среща за професионален грим. Това не беше нещото, което Тейлър Джо обикновено правеше; тя предпочиташе да ходи на риболов, пред да гледа уроци за грим в YouTube, любими на някои от нейните приятели. Това също не беше нещото, за което Гари обикновено харчеше пари. Но Санди Гари настояваше за абитуриентския бал на дъщеря си.

Деми Кокрам беше отворила нейния салон в неделя — нейният почивен ден — специално за да обслужва учениците от Басет. Тя се наведе и коригира сребърната линия над дясното око на Тейлър Джо, малко обезпокоена от трепването на момичето. Деми поддържаше тихи разговори, но точно сега не беше сигурна какво да каже.

Санди току-що беше споменала момчето, което почина от самоубийство на Деня на благодарността. Настъпиха секунди мълчание, нарушено само от клатенето на гъбата.

„Бяхме наистина добри приятели“, каза бавно Тейлър Джо.

Тя затвори очи от побутването на Деми и следващите думи дойдоха по-бързо. „Седмицата преди това момиче от моя отбор по плуване се самоуби.

Санди Гари, гледайки от ъгъла на стаята, провери часа. Трябваше да се срещнат с гаджето на Тейлър Джо за снимки след малко по-малко от час. „Това е една от големите причини, поради които решихме да направим бал“, каза тя на Деми. „Психичното здраве току-що беше…“

Очите на Тейлър Джо се отвориха и тя се наведе напред. „Ужасно“, каза тя.

Тя си помисли за приятели, които са се отказали от мечтите си за колеж по време на пандемията. Тя си помисли за приятелите, които беше видяла, напуснали гимназията. И тя помисли за две домакинства в Басет, където не се провеждаха подготовка за бала.

Скоро след като Шери Фланаган отправи покана за дарения, майката на починалото момиче - която говореше при условие да остане анонимна, за да защити поверителността на семейството си - се появи със светлосиня рокля, покрита с бели искри.

Тя каза на Шери, че това е роклята, която дъщеря й би носила.

КОГА БЯЛА ЛИМУЗИНАспряла пред плевнята малко преди 9, Шери Фланаган извади телефона си. Тя направи шест снимки, когато се появи момче, ходещо с бастун и облечено с черна шапка, последвано от момиче, държащо кошница за пикник.

'Виж бебето си!!!' Шери изпрати съобщение на майката на момчето, Патриша Кид. “Той изглежда невероятно!!!”

Вкъщи, в спалнята си, Патриша започна да плаче. „Той е толкова красив“, написа тя, добавяйки лилаво сърце. Синът й Ксандър Уилсън изглеждаше различно без брадата си, някога толкова тъмна и пълна, с оттенък на червено.

В началото на февруари той забелязал „трудно място“ на врата си, докато помагал на майка си с хранителните стоки. По-малко от месец по-късно той получи диагнозата си: лимфом на Ходжкин, стадий 3В. Това означаваше, че има висок шанс за възстановяване - до 80 процента - но също така означаваше, че ракът му е достигнал много напреднал стадий. Всичко, което Ксандър почувства в този момент, беше раздразнение. Първо пандемията, сега това.

Рекламната история продължава под рекламата

Към абитуриентската вечер той премина два цикъла в шест цикъла на химиотерапия, които искаха да финансират чрез дарения на общността . Самата химиотерапия не навреди много. Но инжекциите, които Ксандър трябваше да прави пет пъти на всеки две седмици, за да увеличи броя на белите си кръвни клетки, го накараха да се почувства сякаш нещо е разбило костите му.

Лекарят на Ксандър му беше позволил да отложи една от тези инжекции с няколко дни, за да може да отиде на бала без болка. Родител на Басет се е облегнал на приятел да дари разходка с лимузина. Някой друг плати смокинга му.

Сега Ксандър и приятелката му, от две години, Мадисън Озбърн, влязоха бавно вътре, за да открият, че партито е било шумно, побесняло от радост.

На масите за хранене децата бърбореха с максимална сила и скорост, крещяха един над друг и музиката, храната беше забравена. Едно момче протегна ръка, за да отпусне бедрото на своята среща, облечено в червена рокля, която пасваше на червената й коса. Друго момиче свали обувките си и очерта голите си подметки в бързи кръгове по пода.

Но повечето танцуваха - събрани на групи, скачаха заедно, държани се за ръце. Нетърпелива среща отиде до едно момиче, отдръпна я от приятелите й, свали маската й и неговата. Той се наведе за дълга, дълбока целувка, докато приятелите на момичето завъртяха очи.

Прозвуча бавна песен. Танцьорите се сдвоиха с щамовете на Ед Шийрън: „Защото бяхме просто деца, когато се влюбихме / без да знаем какво е това.“

Ксандър подпря бастуна си на стената. Той свали шапката си, после маската.

— Знам — прошепна той на Медисън, — не си болен.

Тя също свали маската си и я обви около китката си. Тя обви ръце около врата му. Той отпусна глава на рамото й. Той затвори очи; тогава тя го направи. Навсякъде около тях двойките правеха същото.

За дължината на една песен всички те бяха просто тийнейджъри на бала.

Редактиране на снимки от Марк Милър. Редактиране на копие от Франсис Муди. Дизайн от J.C. Reed.