„Трябва да има счетоводство“: Бивш адвокат на AT&T казва, че компанията системно надценява най-нуждаещите се училища

„Трябва да има счетоводство“: Бивш адвокат на AT&T казва, че компанията системно надценява най-нуждаещите се училища

Теодор Маркъс някога беше вътрешен адвокат на AT&T, натоварен със задачата да провери дали телекомуникационният гигант заплаща надценка на училища и библиотеки за интернет и телефонни услуги.

Маркъс започна да вярва, че AT&T не начислява ниски цени, изисквани от закона, подведе правителството относно съответствието му с правилата на федерална програма и след това отхвърли притесненията му. Няколко месеца преди да напусне AT&T, Маркъс предаде информация, която според него е унизителна, на адвокат, който съди компанията, с очакването, че той може да участва в изплащането, ако делото бъде победено.

В резултат на това AT&T сега обвинява Маркъс в „шокиращо“ правно нарушение и се опитва да убеди федерален съдия да отхвърли мащабен иск заради това. Бъдещето на случая ще зависи отчасти от това дали федерален съд разглежда Маркъс като подател на сигнали, който се опитва да поправи грешка, или корпоративен адвокат, нарушаващ задълженията си към бившия си работодател.

Рекламната история продължава под рекламата

Маркъс никога не е сключил споразумение да се възползва от висящите искове, в които се твърди, че е надценено, и не е на линия за участие в никакви приходи. Но той е ядосан, казвайки, че AT&T злоупотребява с правителствена програма, предназначена да помогне на нуждаещи се училища, и за първи път излага публично своите твърдения.

„Нямаше никакви последствия за група хора… които не успяха да направят това, което трябваше да направят за програма, която трябва да се грижи за бедните деца“, каза той в интервю за The Washington Post. „Това е, което ме движи. Това са бедни черни и кафяви деца и не могат да се оправят сами и трябва да направите това, което е правилно. Трябва да има счетоводство.'

Въпросната програма, наречена E-Rate, беше разрешена от Конгреса и създадена от Федералната комисия по комуникациите през 1996 г., за да помогне за свързването на училища и библиотеки към телекомуникационни услуги, включително тогавашния процъфтяващ интернет. Клиентите на телекома плащат малка такса за всяка телефонна сметка във фонд, който предоставя субсидии, с повече помощ за най-бедните училища. През изминалата година, тъй като пандемията на коронавирус принуди дистанционното обучение на милиони деца, политиците обмислиха разширяване на програмата, за да обхване интернет връзките в домовете на учениците.

„Национална криза“: Милиони разединени студенти са изоставени

E-Rate е доставила на телекомуникационните компании милиарди долари приходи, но има и уловка: те трябваше да таксуват това, което законът нарича „най-ниска съответна цена“ или LCP, дефинирана като не повече от това, което плащат подобни клиенти. Това е сложно изчисление, защото няма два идентични договора. Превозвачите са отговорни за удостоверяването, че са в съответствие.

Рекламната история продължава под рекламата

В продължение на почти две десетилетия, включително периода, когато Маркъс беше в AT&T, програмата трябваше да откаже училищата, защото не й достигаше финансиране, за да покрие всичките им искания. От 2015 г. правителството удвои фонда до около 4 милиарда долара годишно, повече от достатъчно, за да възстанови разходите на всички отговарящи на условията кандидати. През 2020 г. субсидиите на E-Rate покриха 2,9 милиарда долара разходи за интернет за повече от 21 000 училища и библиотеки.

Ако моделът на надценяване, който Маркъс и други твърдят, е верен, телекомуникационният гигант лиши стотици училищни райони в цялата страна от милиони долари, които биха могли да използват за разходи за образование. Ограничените пари във фонда E-Rate по това време биха могли да финансират услуги за повече общности.

В изявление Флетчър Кук, говорител на AT&T, каза, че компанията винаги е спазвала правилото за най-ниската съответна цена. Той обвини Маркъс, че е изразил опасения след лош преглед на представянето и не е получил позиция, която е търсил. AT&T също така отбеляза, че правителството на САЩ отказа да се намеси в съдебните дела за твърдения за надценяване и каза, че вътрешните проверки установиха, че компанията не е направила нищо лошо.

Рекламната история продължава под рекламата

Говорителят нарече твърдението на Маркъс, че действията на AT&T нараняват децата, живеещи в бедност, „неоснователно и обидно“.

„Ние спазваме правилата на програмата E-Rate и няма доказателства в подкрепа на тези абсурдни твърдения“, каза Кук.

Маркъс каза, че лошият преглед на представянето е дошъл, след като той е повдигнал вътрешни въпроси и че AT&T никога не му е отказала позиция, която е търсил.

Твърденията на Маркъс също повдигат въпроси относно ролята и отговора на правителството, тъй като то е знаело за тези твърдения повече от десетилетие. Години наред федералните регулатори не са били склонни да се справят с възможни злоупотреби от телекомуникационни компании, дори когато са разследвали училища за възможни измами в програмата, каза Том Уилър, който беше председател на FCC от 2013 до 2017 г.

Историята продължава под рекламата

„За да стимулират телефонните компании да се свързват, всички удобно пренебрегнаха правилото за най-ниска цена“, каза Уилър. Правителството, добави той, „никога не го е прилагало, защото се смяташе, че това обезкуражава компаниите“.

В изявление Джесика Розенворсел, новият изпълняващ длъжността председател на FCC, каза, че агенцията трябва да направи повече, за да гарантира, че училищата имат достъп до достъпни интернет услуги.

„Ясно е“, каза тя, „че занапред трябва да наблюдаваме агресивно спазването на нашите правила и, когато е необходимо, да удвоим контрола си, за да защитим целостта на тази жизненоважна програма.

Липса на спасителна линия: Федералното усилие да помогне на американците с ниски доходи да плащат телефонните си сметки се провалиха на фона на пандемията

Вътре в компанията подозренията нарастват

57-годишният Маркъс е отгледан в Индиана и се премества в Окръга, когато е на 10. Семейството, затруднено финансово, се приземи в къща, принадлежала на чичото на Маркъс в квартал Колумбия Хайтс.

Историята продължава под рекламата

Маркъс казва, че е получил добро образование в католическо училище, че баща му в крайна сметка се присъединява към тях в DC и че е приет в университета на Вирджиния. През 1991 г. той завършва право от Тексаския университет в Остин.

През 2000 г. той става вътрешен адвокат на BellSouth, предшественик на AT&T. Той беше част от екип, който управляваше позициите по федералната политика на компанията и представляваше AT&T пред регулаторите в FCC.

През 2008 г. консултант от Уисконсин на име Тод Хийт заведе дело срещу AT&T и Маркъс беше помолен да го разгледа. AT&T описа Маркъс като свое „юридическо лице“ в отговора си на делото на Хийт и други проблеми с E-Rate.

Историята продължава под рекламата

Хийт си изкарваше прехраната, помагайки на училищните райони да разберат дали са надплатили за услуги и, ако е така, да спечелят възстановяване на суми. Той забеляза, че някои от клиентите му плащат много повече от други за по същество същите услуги и заведе федерален иск срещу Wisconsin Bell, подразделение на AT&T.

Хийт стана това, което се нарича qui tam ищец, което означава, че той води дело от името на правителството съгласно федералния закон за фалшиви искове, предназначен да изкорени опитите за измама на правителството. Ако спечели, той ще събере дял от сетълмента.

В документите на Heath се твърди, че AT&T не е създал метод за определяне на най-ниската цена до 2009 г., 13 години след началото на E-Rate. Той твърди, че всяко искане, подадено до правителството за възстановяване между 1997 и 2009 г., е фалшиво и че въпреки че цената е трудно да се изчисли, тя е „поне“ в стотици милиони долари.

90-годишен мъж похарчи $10 000 за реклами, оплаквайки се от бавен интернет. Той привлече вниманието на AT&T.

След като прегледа твърденията на Хийт, Маркъс каза, че е стигнал до заключението, че компанията не е спазвала правилото за най-ниска цена и че е подвела федералните следователи за това. По-късно той се разтревожи, когато, каза той, ръководителите на AT&T отхвърлиха опасенията му.

Историята продължава под рекламата

Той разказа събитията, които го доведоха до тези заключения в интервюта за The Post и чрез хронология от 47 страници, която той написа през 2011 г. The Post също така прегледа копия на вътрешни бележки и имейли на AT&T, с които Маркъс разполага, както и записи, включително съдебни документи и съдебни доказателства.

През 2008 г. Маркъс присъства на среща в Далас относно програмата E-Rate, по време на която не беше обсъждано правилото за ценообразуване, каза той. На тази среща служителите на AT&T разпространиха 61-страничен обучителен документ за служителите, работещи по E-Rate, който не включваше никакво споменаване на изискванията за най-ниската съответна цена. Маркъс запази документа.

В изявлението си AT&T потвърди централно обвинение срещу компанията - че в продължение на години не е обучавала служителите си как да спазват правилото за най-ниска съответна цена. Кук, говорител на AT&T, каза, че това е така, защото правителството не е предоставило насоки за спазването му до 2012 г.

Историята продължава под рекламата

Кук каза, че през 2009 г., след като обвиненията на Хийт бяха изнесени, компанията започна да обучава служителите да предлагат най-ниската съответна цена. Преди това, каза той, AT&T определя ценообразуването в съответствие с раздел 202 (а) от Закона за телекомуникациите, който по принцип забранява дискриминацията при ценообразуването.

Някои експерти поставиха под въпрос тази обосновка, като казаха, че правилото за най-ниска цена е по-строго и по-конкретно от разпоредбите за недискриминация и че правилото обхваща интернет услугите, докато разпоредбите за недискриминация не.

„Най-ниската съответна цена е отделно правило със свои собствени последици за прилагането“, каза Джон Виндхаузен-младши, основател и изпълнителен директор на Коалицията за широколентов достъп до училища, здравеопазване и библиотеки.

Маркъс също се тревожи за федерално разследване на потенциална измама в Индиана. През декември 2008 г. FCC изпрати на AT&T условията за предложено споразумение, което изисква от компанията да документира, че е в съответствие с правилото за най-ниска цена в щата, каза Маркъс.

AT&T каза, че споразумението е довело до годишни одити, които са установили, че компанията спазва правилото за ценообразуване.

Предложеното споразумение предизвика объркване в компанията, каза Маркъс. Струваше му се, че почти никой не е запознат с правилото за ценообразуване и той се притесняваше, че AT&T не го е спазвал.

Маркъс беше особено загрижен, защото, защитавайки AT&T, той казва, че служителите на компанията са казали на следователите, че тя е начислявала подходящи цени в съответствие с изискването за най-ниска цена. Сега той се опасяваше, че AT&T се е представил погрешно пред офиса на прокурора на САЩ.

През септември 2009 г. Маркъс ръководи вътрешно разследване, насочено към установяване дали служителите на AT&T в първите редове на E-Rate договорите са знаели за правилото за най-ниска цена.

Прегледът установи, че няколко служители, които са прекарали повече от десетилетие, работейки по сделки с E-Rate за училища и библиотеки, не са познавали правилото за най-ниска цена, според бележки, казани от Маркъс, са взети от адвокати на AT&T, присъстващи на интервютата и прегледани от Съобщението. Двама дългогодишни мениджъри по продажбите никога не бяха чували термина „най-ниска съответна цена“, но предположиха, че това е нещо, за което ще отговаря отделът за ценообразуване, сочат бележките.

Видео: Преодоляване на пропастта в широколентовия достъп с изпълнителния директор на AT&T Джон Станки

The Post независимо намира и интервюира трима бивши служители на AT&T, които са работили по договори с E-Rate в различни периоди през последните две десетилетия, и установяват, че нямат общо разбиране за правилото за най-ниска цена и как компанията е трябвало да го приложи.

Една от тях, която започна да работи в AT&T след 2009 г., каза, че е била обучена на правилото за най-ниска цена, но че не е наясно с каквото и да е изискване за оценка дали едно училище се таксува повече от друго.

До 2010 г. някои училищни райони в цялата страна се събудиха за проблема с прекомерното зареждане. През август същата година одиторите на държавните училища в Детройт съобщиха, че AT&T надценява района с най-малко 2,8 милиона долара за пет години и начислява стотици хиляди долари държавни данъци на освободена от данъци училищна система.

AT&T каза, че вътрешното разследване е установило, че компанията не е надценила училищата в Детройт, но отказа да предостави копие от констатациите.

Маркъс каза, че до 2011 г. е станал разочарован и е убеден, че компанията не е била честна с правителството относно спазването на правилото за най-ниска цена по време на разследването в Индиана. Той гледа на това като на потенциално престъпление и изказва притесненията си на Уейн Уотс, главен съветник на AT&T по това време. Уотс каза на Маркъс в имейл, че иска външна адвокатска кантора да разследва въпроса.

Watts не можа да бъде намерен за коментар.

Два месеца по-късно компанията информира Маркъс по имейл, че разследването е приключило, без да се открие „някои незаконни или неетични действия“ от AT&T.

AT&T потвърди, че е наела външна фирма за разследване и заяви, че фирмата „не е стигнала до заключението, че не е настъпило нарушение на закона или етичните задължения на адвоката“.

„Винаги сме честни и точни в изявленията си пред прокурора на САЩ или всяка друга агенция“, каза компанията, отказвайки да сподели документация за констатациите на разследването.

Маркъс каза, че след като е получил имейла, е говорил с Бил Дрексел, тогава старши вицепрезидент в AT&T, за разследването и дали AT&T е задължена да коригира записа с федералните прокурори при разследването в Индиана, тъй като AT&T им е казал, че компанията е в спазването към момента с правилата за ценообразуване. Той каза, че Дрексел му е казал, че компанията няма „потвърдително задължение да разкрива“ нищо на прокурорите. Дрексел отказа коментар.

Възмутен, Маркъс обмисля да отнесе твърденията си извън компанията.

Милиарди долари, с оскъдна проверка

Години наред федералните регулатори са направили малко, за да наложат правилата на програмата E-Rate, дори на фона на нарастващите доказателства за измами и злоупотреби. Правителствените надзорни органи заявиха, че E-Rate е уязвим за измами, защото разчита на телекомуникационните компании да се самосертифицират, че предлагат ниските цени, които се изискват.

През септември Службата за отчетност на правителството препоръча на FCC да се подложи на официален преглед на контрола на измами, нещо, което агенцията многократно е обещавала да направи, но не е направила.

Говорителка на FCC каза, че комисията приема сериозно задължението да елиминира измамите и злоупотребите и има „стабилна“ програма за управление на тези рискове. Тя каза, че комисията е започнала да изпълнява препоръките на GAO.

Байдън, висшите демократи полагат основите за многомилиарден натиск за засилване на широколентовия достъп в САЩ

Най-ясните усилия на федералното правителство да наложи правилото за най-ниска цена дойде през 2016 г., когато FCC издаде принудително действие срещу AT&T. Агенцията твърди, че компанията е таксувала два държавни училища в района на Орландо до шест пъти по-висока от тази на консорциум в целия щат от други държавни училища и библиотеки във Флорида.

Агенцията препоръчва глоба от 106 425 долара за „умишлено“ нарушаване на правилото за най-ниска цена. Имейлите, предоставени от AT&T като част от случая на FCC, показват, че компанията е знаела, че училищата отговарят на условията за по-ниска ставка, но въпреки това ги е надценила.

AT&T обжалва решението с аргумента, че правителството е пропуснало с един месец своя едногодишен срок за намиране на компании в нарушение на закона. Компанията също така заяви, че двата училищни района във Флорида свободно са избрали да не се присъединят към консорциума в целия щат, когато това би им осигурило по-ниска ставка. „Уверени сме, че щяхме да надделеем, ако FCC не отхвърли случая“, каза AT&T.

FCC планира да използва случая, за да държи AT&T отговорна за училищните цени и да даде пример, който телекомуникационните компании ще трябва да следват в цялата страна, каза Травис Леблан, бивш ръководител на бюрото за правоприлагане на FCC, който ръководеше разследването. Но няколко месеца след издаването на заповедта Доналд Тръмп беше избран за президент и републиканец, смятан за приятелски настроен към телекомуникационната индустрия, пое ролята на председател на FCC. Аджит Пай, бивш изпълнителен директор на Verizon, изпълняваше поръчката в продължение на четири години, преди да я отмени миналата година. Той се съгласи с AT&T, че давността е изтекла.

Пай зададе въпроси на представител, който отказа да коментира.

Джефри Старкс, един от двамата демократични комисари на FCC, каза по това време, че бюджетните проблеми, пред които са изправени много училища по време на пандемията на коронавирус, подчертават защо правителството трябва да направи повече, за да гарантира, че плащат ниски цени за интернет услуги.

„Не съм съгласен с днешния резултат, но искам да подчертая колко още трябва да се направи, за да се даде на най-ниската съответстваща цена на зъбите, от които се нуждае“, пише той.

Разпръскване на тайни

Виждайки малка надежда да промени AT&T отвътре, Маркъс напусна работата си през 2011 г. Той се закле да държи компанията отговорна за това, което смята за вредно отношение към стотици училища.

Месец преди да напусне, той занесе вътрешните документи за обучение на AT&T и други материали на Скот Шепърд, адвокатът, представляващ тогава Тод Хийт, който съди AT&T за цените в Уисконсин. Маркъс потърси правен съвет от Шепърд и говори с него за това да стане мълчалива страна по делото или да заведе нов и да сподели всички приходи, ако делото успее, каза Маркъс.

Хийт отказа коментар, каза един от адвокатите му. Шепърд отказа коментар, каза адвокатът му.

Скоро след като се срещна с Шепърд, Маркъс се опита да представи информацията на адвокат от Министерството на правосъдието, който работи по тези въпроси. Той каза, че му е казано, че отделът не може да приеме информацията поради ограничения на привилегиите на адвокат и клиент. Говорителка на Министерството на правосъдието отказа коментар.

По-късно същата година Хийт заведе втори, по-широк иск, в който се твърди, че AT&T е пренебрегнала правилото за ниски цени в 17 щата и три големи града. Като доказателство той цитира учебните слайдове, които Маркъс получи на тази среща в Далас, в които не се споменава правилото за ниски цени.

Маркъс не е страна в костюмите, които сега чакат. Но AT&T използва действията му, за да се опита да убеди федерален съдия да отхвърли многодържавния иск. Компанията твърди, че Маркъс е сгрешил да споделя вътрешни документи и че Хийт е сгрешил, като ги използва в своя случай.

През септември AT&T реши да отхвърли делото, заявявайки, че ищецът се позовава на информация, получена неетично от Маркъс. Откриването продължава и Маркъс наскоро беше свален. Федерален съдия все още не се е произнесъл по искането за отхвърляне.

„Това е шокиращ случай на неправомерно поведение на адвокат“, каза AT&T в своето предложение. Маркъс каза, че обвиненията на AT&T срещу него са го разстроили достатъчно, за да оповести оплакванията му публично.

Случаят сега зависи от това дали съдията отхвърли иска въз основа на твърденията на AT&T за поведението на Маркъс.

Привилегията адвокат-клиент обикновено не позволява на адвокатите да разкриват всичко, което научават в комуникацията си с клиент. Въпреки това американските закони и етичните кодекси на адвокатите правят изключение за всяка информация, която научават от клиент, който изглежда, че извършва престъпление, каза Денис Вентри, професор по право в Калифорнийския университет в Дейвисския факултет по право.

Маркъс вече е адвокат в FCC, работещ в област, която не е свързана с E-Rate. В дома си в Спотсилвания, Вирджиния, на крачка от мястото на бойното поле на Гражданската война, той държи купчини бележки, документиращи времето си в AT&T, като наскоро ги изважда и ги разпространява по масата в трапезарията си, за да ги прегледа журналист.

Той каза, че се надява, че като пусне историята си в протокола, ще хвърли светлина върху AT&T и как тя е останала ненаказана.

„Хората не вярват, ако не посочите името си и не поемете риска“, каза Маркъс. „Така че поставям името си и поемам риска.